La naturaleza concede libertad hasta a los animales. Tácito (55-115). Historiador romano.
27/03/2008 - 13:00h

Nuevos conceptos en el consumo de agua: agua virtual y huella hídrica

Agua virtual y huella hídrica.El concepto de huella hídrica ("water footprint") fue creado para obtener un indicador que relacionara el agua con el consumo - a todos los niveles - de la población. La huella hídrica de un país (o industria, o persona) se define como el volumen de agua necesaria para la producción de los productos y servicios consumidos por los habitantes de dicho país (o industria, o persona). [Este artículo presenta un resumen traducido al castellano del informe "Water footprints of nations", elaborado por la UNESCO.]
 

Se trata de un concepto muy reciente, introducido en el año 2002 por Arjen Hoekstra, cuya intención última es servir como un indicador capaz de aportar más información que los tradicionales indicadores basados en la producción. No obstante, otro concepto muy relacionado con el anterior, como es el de "agua virtual", está vigente ya desde 1993. El agua virtual ("virtual water") se suele definir como el volumen de agua necesaria para elaborar un producto o facilitar un servicio. Esta huella hídrica puede ser interna ("internal water footprint"), cuando se tiene en cuenta el agua procedente de los recursos nacionales de un país, o externa ("external water footprint"), cuando se toma en consideración la cantidad de agua necesaria para desarrollar los productos o servicios consumidos en un país, cuando éstos han sido producidos en el exterior. El uso de recursos hídricos suelen referirse, esencialmente, a usos agrícolas, industriales y domésticos.

El concepto de huella hídrica fue desarrollado de manera análoga al de "huella ecológica" (ecological footprint), que fue introducido durante la década de los 90. La huella ecológica de una población representa el área de tierra productiva y ecosistemas acuáticos necesarios para producir los recursos empleados por dicha población y para eliminar sus residuos, tomando en consideración un determinado nivel de vida, e independientemente del lugar geográfico en que dichas tierras se encuentren. Por tanto, si este concepto indica la cantidad de terreno que necesita una comunidad para satisfacer todas sus necesidades, el de huella hídrica representa la cantidad de agua que hace falta para sostener la actividad de una población.

En cuanto al concepto de "agua virtual", fue introducido por Allan a principios de los 90, cuando estudiaba la importación de agua como solución a los problemas de escasez en Oriente Medio. El análisis de las importaciones y exportaciones de esta agua virtual supone un punto de vista novedoso para paliar las situaciones de déficit hídrico, ya que tiene en cuenta el consumo real de agua. De esta forma, los gobiernos cuentan con una herramienta mucho mejor para planificar su economía en relación con la escasez de agua, favoreciendo la exportación de productos "caros en agua" (water-expensive products) en los países con excedentes importantes, y animando a su importación en los países que padecen estrés hídrico, como es el caso de España.

Contenido de agua virtual de cultivos primarios

El volumen total de agua utilizada para el cultivo en todo el mundo se estima en 6.390 Gm3/año, teniendo en cuenta el agua procedente de las lluvias y la destinada específicamente para regadío. Se estima que solo un 17% de ese agua procede del regadío, si se considera que el nivel de eficiencia en el uso del agua está en el 40%. En cualquier caso, estas escuetas cifras so significativas en cuanto a la importancia que la agricultura basada en el agua de las precipitaciones tiene en el mundo.

La mayor demanda de agua la exige el cultivo del arroz, que supone, aproxidamente, el 21% del total, seguido del trigo, con un 12%. Ambos producen una cantidad de materia prima similar: 593 toneladas de arroz al año, por 595 de trigo. No obstante, el volumen de agua necesario para su producción es sensiblemente superior en el caso del arroz, debido a la mayor evaporación de agua en sus cultivos. Así, el contenido de agua virtual para el trigo es casi la mitad, aun cuando estos valores, cuando hablamos de productos procesados, difieren de forma significativa.

Contenido de agua virtual de cultivos procesados y productos ganaderos

El contenido de agua virtual del arroz que un comprador adquiere en un comercio es de alrededor 3.420 m3/ton, una cantidad mucho mayor que la que posee el arroz tal y como se recolecta del campo. La diferencia entre ambos datos se explica por el procesado del producto, por lo que habrá que tener muy en cuenta el nivel de manufactura del mismo para medir su agua virtual.

Algunos de los valores de los productos más habituales se pueden consultar en esta tabla.

Como se puede observar, los productos de origen ganadero poseen un contenido de agua virtual mucho mayor que los productos agrícolas, hecho que se debe al mayor consumo de agua de los animales hasta el momento en que son capaces de servir para la producción.

Tomemos el ejemplo de una ternera en una granja industrial. Durante los tres años transcurridos entre su nacimiento y el sacrificio, consume 1.300 kilos de grano (trigo, maíz, cebada, etc.), 7.200 de pastos, 24 metros cúbicos de agua para beber y 7 más para otros servicios. Al final de su vida, produce en torno a 200 kilos de carne, descontando el peso de los huesos. Así, para producir un kilo de carne se utilizan unos 6,5 kilos de grano, 36 de pasto y un total de 155 litros de agua. Además, para producir los alimentos que consume son necesarios 15.340 litros de agua. Por tanto, se puede decir que cuanto mayor es el nivel de procesamiento de un producto, mayor es su contenido de agua virtual.

Las unidades para expresar el contenido de agua virtual de un producto se miden en metros cúbicos de agua por tonelada de producto (o lo que es lo mismo, litros/kilo). Pero un consumidor pudiera estar más interesado en saber qué cantidad de agua corresponde a cada unidad de consumo, como por ejemplo, una taza de café, un vaso de vino, un folio de papel o una ración de pan.

En tabla siguiente se puede ver el contenido de agua virtual de varios productos muy habituales en nuestra vida diaria:

 

Producto

Agua virtual (litros)

1 vaso de cerveza (250 ml)

75

1 vaso de leche (200 ml)

200

1 taza de café (125 ml)

140

1 taza de té (250 ml)

35

1 porción de pan (30 g)

40

1 porción de pan (30 g) con queso (10 g)

90

1 patata (100 g)

25

1 manzana (100 g)

70

1 camiseta de algodón (talla media, 500 g)

4100

1 hoja de papel A4 (80 g/m2)

10

1 vaso de vino (125 ml)

120

1 vaso de zumo de manzana (200 ml)

190

1 vaso de zumo de naranja (200 ml)

170

1 bolsa de patatas fritas (200 g)

185

1 huevo (40 g)

135

1 hamburguesa (150 g)

2400

1 tomate (70 g)

13

1 naranja (100 g)

50

1 par de zapatos (piel de vacuno)

8000

1 microchip (2 g)

32



Contenido de agua virtual de cultivos procesados y productos ganaderos

El contenido medio de agua virtual de los productos industriales es de unos 80 litros por US dólar. En Estados Unidos, los productos industriales requieren de unos 100 litros; en Alemania y Holanada, el contenido medio de agua es de tan solo la mitad: 50 litros. Japón, Australia y Canadá solamente alcanzan los 10-15 litros por dólar. China e India, cuya industria supone un gran gasto debido al tamaño de los mismos, utilizan en torno a 20-25 litros de agua / US dólar.

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