La vida es muy peligrosa. No por los personas que hacen el mal, sino por las que se sientan a ver lo que pasa. Albert Einstein (1879-1955). Científico estadounidense
15/07/2008 - 13:00h

Desarrollan un catalizador que podría ser una solución definitiva para el coche de hidrógeno

Imagen del catalizador.Un equipo de investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y  la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC) ha desarrollado y patentado un catalizador para obtener hidrógeno a partir de etanol que, según sus diseñadores, podría constituir una solución definitiva para el transporte basado en hidrógeno. El dispositivo permitiría generar este material dentro del propio vehículo, algo que hasta el momento no parecía viable y que reduciría los costes de la transición de una infraestructura basada en el gasoil a otra fundamentada en el hidrógeno.
El trabajo ha sido codirigido por el investigador del CSIC Elies Molins, del
Instituto de Ciencias de Materiales (CSIC), en Barcelona, y el investigador de
la Universidad Politécnica de Cataluña Jordi Llorca, profesor agregado en el
Instituto de Técnicas Energéticas. También han participado los estudiantes de
doctorado Montserrat Domínguez y Elena Taboada, de la universidad y el
CSIC, respectivamente.

El catalizador se compone de una pieza cerámica con canales en su interior y
recubierta con un aerogel, un material muy poroso y transparente. El areogel
contiene nanopartículas de cobalto, que son las responsables finales de la
transformación del etanol en hidrógeno.

Las características de esta innovación, según sus autores, le confieren un
gran potencial para el desarrollo de pilas de combustible de hidrógeno,
también llamadas células o celdas de combustible. Se trata de dispositivos electroquímicos de conversión de energía similares a los de una pila, pero con
la salvedad de que no dejan de producir energía si se consumen los reactivos
de su interior, ya que pueden restablecerlos.

Entre sus aplicaciones, resultan útiles como fuente de energía en lugares
remotos, como dispositivos generadores de electricidad y luz para viviendas u
oficinas y para el desarrollo de vehículos propulsados con hidrógeno.

Coches de hidrógeno más viables
En este sentido, según los investigadores, el nuevo catalizador puede acercar
la solución definitiva para el transporte por hidrógeno. En la actualidad,
existen más de un centenar de prototipos de automóviles impulsados por
hidrógeno, que transportan el gas en depósitos a altas presiones, así como
algunas estaciones dispensadoras de hidrógeno (hidrogeneras). Sin embargo,
la extensión de este modelo supone una gran inversión económica, no sólo
para reemplazar toda la infraestructura ligada a la gasolina, sino también para
generar suficientes medidas de seguridad (el hidrógeno es un gas inflamable
y explosivo).

Los grandes costes de la operación para pasar de gasoil y gasolina a
hidrógeno se verían reducidos si se dispusiera de un dispositivo para generar
el gas en el propio automóvil. A pesar de los esfuerzos de la comunidad
científica, hasta el momento ningún desarrollo parecía viable.

-Todos los catalizadores que se han investigado hasta la fecha necesitan de
un tratamiento de reducción [proceso químico destinado a disminuir el estado
de oxidación], lo que supone dejar el dispositivo con hidrógeno y a altas
temperaturas durante unas horas antes de cada uso, explica Jordi Llorca. En
cambio, el catalizador desarrollado en los laboratorios del CSIC y la UPC no
necesita ningún tratamiento previo ni ser preservado del contacto con el aire o
la humedad, con lo que no precisa de ninguna inducción ni acondicionamiento
y puede ser reutilizado en ciclos de encendido/apagado de manera indefinida.
Para los autores, una de las ventajas del dispositivo es su capacidad de
generar energía. -La energía de cada molécula de etanol corresponde a la
energía que generan cinco moléculas de hidrógeno. El catalizador que hemos
desarrollado, en cambio, obtiene seis moléculas de hidrógeno por cada
molécula de etanol. La razón estriba en que el dispositivo absorbe el calor
residual, propio de cualquier fuente de energía, lo que permite aumentar el
rendimiento global del sistema.

Comparado con vehículos que consumen etanol, y según cálculos
preliminares, el consumo podría reducirse en un 25%. Asimismo, la temperatura requerida es mucho más baja que la de otros catalizadores.
Además, la producción de hidrógeno es rápida, sólo precisa de dos segundos.

El paso del etanol al hidrógeno

¿Cómo se produce la transformación de etanol a hidrógeno? En primer lugar,
es preciso calentar el catalizador a unos 310 grados centígrados, la
denominada temperatura de reacción. Una vez alcanzada, una mezcla de
etanol y agua en forma de gas atraviesa los canales de la pieza cerámica para
salir de la misma en forma de hidrógeno y CO2.

La producción de CO2, uno de los gases responsables del conocido efecto
invernadero, del catalizador es inferior a la de un coche de motor basado en
combustibles fósiles. Asimismo, los autores ensayan en la actualidad el
dispositivo con combustibles sintéticos obtenidos de fuentes como los
residuos.

En la actualidad, los investigadores estudian la posibilidad de implementar el
desarrollo en aplicaciones reales. Éstas pueden llegar tanto del sector de la
automoción como en la generación de energía de sistemas estáticos, como
calderas o generadores auxiliares, o en el ámbito de los dispositivos portátiles.
Los autores insisten en que aún queda mucho trabajo para desarrollar las
citadas aplicaciones, pero añaden que ya se ha dado un primer paso al
conseguir depositar las nanopartículas en un aerogel sobre un soporte
comercial cerámico que se usa, de hecho, en muchos dispositivos
industriales, de forma que para ensayar las primeras aplicaciones bastaría
con realizar prototipos a escala.
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